Herta gana en Laguna Seca seguido de Palou y O'Ward es 5°

Colton Herta obtuvo una dominante victoria este domingo en la penúltima ronda de la temporada 2021 de IndyCar en Laguna Seca, donde Alex Palou llegó segundo y estiró a 35 puntos la diferencia en el campeonato sobre Patricio O'Ward, quinto. Romain Grosjean completó el podio.

Herta gana en Laguna Seca seguido de Palou y O'Ward es 5°

Los compañeros de equipo de Andretti Autosport-Honda, Colton Herta y Alexander Rossi, mantuvieron su ventaja en la salida, mientras que el líder del campeonato de Chip Ganassi Racing, Alex Palou, parecía estar dispuesto a enfrentarse a Will Power por fuera, pero jugó con astucia y se quedó detrás del piloto del Team Penske-Chevrolet.

Pato O'Ward, con los neumáticos prime negros, tuvo un momento de mala suerte al salir de la curva 2, lo que permitió a Dixon pasarlo fácilmente en la curva 3 y hacerse con la cuarta posición. Detrás de ellos, Marcus Ericsson y Simon Pagenaud habían rebajado a Oliver Askew a la octava posición, por delante de Romain Grosjean y del rápido Scott McLaughlin, que había subido de la 16° a la 10° posición.

Entonces, en la segunda vuelta, Herta se abrió ligeramente al salir de la curva 3, Rossi consiguió un impulso por el interior a través de la curva 4 y en la 5, pero Herta aguantó por el exterior. El coche de Rossi luego se movió un poco, su parte delantera derecha tocó la trasera izquierda de Herta, entró en trompo y quedó detenido, provocando la primera amarilla del día.

En la reanudación de la vuelta 5, O'Ward estuvo luchando por conseguir temperatura en sus neumáticos y fue adelantado por Ericsson y por Pagenaud, cayendo a la séptima posición. Claramente no era lo que el mexicano necesitaba en una jornada donde su misión era, al menos, terminar por delante de Palou para mantenerse con buenas chances en el campeonato.

En la séptima vuelta, en tanto, Grosjean pasó a Askew en la salida del Sacacorchos para ser octavo.

Josef Newgarden, que había salido 17° y sólo había llegado a ser 15°, entró en boxes para dejar sus Firestones negros y pasar a los rojos en la vuelta 8. Power también entró en boxes antes de tiempo, pero esto fue mucho más grave ya que en su caso fue por problemas mecánicos.

Antes había retrasado a Palou lo suficiente como para que cuando el español se pusiera en segunda posición estuviera a seis segundos del líder Herta.

O'Ward, que también había sido adelantado por Grosjean, se detuvo en la vuelta 12, al igual que Pagenaud, Johnson, McLaughlin y Jack Harvey.

Ericsson fue el siguiente de los pilotos del pelotón de cabeza en parar en la vuelta 14 y salió justo por delante de Pagenaud y Ericsson, y justo detrás de O'Ward. Palou y Dixon se detenían en la vuelta 16, tomando neumáticos rojos y negros, respectivamente. Grosjean se situaba ahora en segunda posición, después de haber adelantado a Dixon en la cima del Sacacorchos, pero estaba a 17 segundos de Herta, y tres segundos por delante de su compañero de equipo en Dale Coyne Racing, Ed Jones, que se enfrentaba a la presión de Graham Rahal. Detrás de ellos corrían Takuma Sato y Sébastien Bourdais, que se habían detenido bajo la amarilla de la segunda vuelta.

Rahal se detuvo en la vuelta 18, Herta en la 19, este último cambiando de rojos a negros nuevos.

Herta salió en tercera posición, sólo por detrás de los dos coches de Coyne, que pararon en la siguiente vuelta. Herta se reincorporó apenas por delante de Sato, pero pronto Palou pudo adelantar al piloto japonés en la salida de la curva 3 para tomar la segunda posición. En el mismo punto de la pista, Dixon rebasó a Grosjean, pero sólo fue por la 12° posición.

Sato y Newgarden, aún más fuera de estrategia, entraron en boxes en la vuelta 24. Este último había tenido problemas para mantener vivos sus rojos, lo que había permitido a O'Ward lanzarse por el interior de Newgarden en la curva 2, lo que llevó luego a varios pilotos adelantar al #2 de Penske. Unas vueltas más tarde, Bourdais sufriría problemas similares mientras intentaba que sus neumáticos negros duraran 24 vueltas. El piloto de AJ Foyt Racing-Chevrolet fue degradado del cuarto al séptimo puesto por Ericsson, Pagenaud, Hunter-Reay y Rahal.

Grosjean rebasó a Dixon para ser décimo en la vuelta 30, mientras que justo por delante, McLaughlin pasó a Bourdais para ser octavo, y Grosjean hizo retroceder a su compatriota un puesto más hasta la décima posición. Pero no era Dixon el que ocupaba los espejos del piloto de Foyt, sino que el que se acercaba era Askew, que también había adelantado a un Dixon en apuros. En la vuelta 33, el piloto del RLL #45 adelantó a Bourdais y se colocó entre los 10 primeros. Finalmente, Bourdais hizo su segunda parada en la vuelta 33 y cayó fuera del Top 20.

En la vuelta 35, Herta lideraba sobre Palou por 4,8 segundos y el piloto de Ganassi tenía problemas con sus rojos y Herta no tenía problemas con sus negros. A unos 23 segundos, O'Ward era tercero, 2s2 por delante de los luchadores Ericsson, Pagenaud y Rahal. En la curva 2, en la vuelta 36, Grosjean adelantaba a McLaughlin para ser séptimo.

El mal día de Dixon empeoró en la vuelta 38 cuando llegó a la cresta del Sacacorchos y se encontró con el coche de Sato, que acababa de hacer un trompo y estaba rodando hacia atrás. El japonés fue hacia atrás y golpeó fuertemente al coche #9 de Ganassi, incluso cuando el hexacampeón conducía por la arena para evitarlo.

Tanto Ericsson como McLaughlin entraron en boxes al final de la vuelta 37, una vuelta más tarde lo hizo O'Ward (volviendo a cambiar a primarios) y luego Palou también entró por los neumáticos negros.

Herta entró en boxes en la vuelta 43 para montar los neumáticos primarios y salió con tres segundos de ventaja sobre Palou, que se convirtieron en dos cuando los neumáticos nuevos de Palou alcanzaron la temperatura adecuada. Grosjean y Jones eran tercero y cuarto, pero estaban a punto de parar, y Jones no tenía suficiente agarre para aguantar a O'Ward en la curva 2 en la vuelta 46. Él y su compañero de equipo, 15 segundos por delante, pararon en la vuelta 47 y se reincorporaron noveno y 14° respectivamente.

Cuando Herta se encontró con el tráfico -Max Chilton, Jimmie Johnson y Felix Rosenqvist (que había hecho dos trompos)- Palou se acercó a un segundo del líder. Con O'Ward en tercera posición, aunque 21 segundos atrás, ¿podría Palou arriesgarse a adelantar a Herta?

En cuarta posición, Ericsson se mantenía a un segundo del piloto del AMSP y un segundo por delante de Rahal, mientras que Pagenaud estaba 3 segundos más atrás pero 11 segundos por delante de Grosjean. Hunter-Reay, McLaughlin y Askew completaban el Top 10. En la vuelta 55, en la curva 2, Askew pasó por el exterior de McLaughlin para hacerse con la novena posición y, en la siguiente vuelta, eligió la misma curva, pero por el interior, para pasar a Hunter-Reay por la octava posición.

Si Herta sintió alguna presión con el coche azul #10 de Ganassi en sus espejos, no lo demostró... pero tampoco durante mucho tiempo pareció que fuera a doblar a Rosenqvist. Por el contrario, parecía que se quedaba atrás para no acelerar el desgaste de sus neumáticos, pero manteniéndose justo fuera del rango de frenada de Palou.

Entonces, en la curva 10 de la vuelta 59, finalmente Herta fue capaz de poner al sueco entre él y Palou. El siguiente objetivo era Johnson, pero de hecho Johnson pasó a Chilton por posición antes de que Herta pudiera hacer su movimiento.

Con los líderes retenidos por los rezagados, en la vuelta 62 O'Ward sólo estaba a 17 segundos, pero su ritmo igual no era espectacular, estando sólo medio segundo por delante de Ericsson y Rahal. Esa fue la misma vuelta en la que McLaughlin siguió a su compañero de equipo Newgarden y pasó a Hunter-Reay, empujando al piloto de Andretti fuera del Top 10 y obligándolo a entrar en boxes. Por suerte, un empujón de Bourdais lo ayudó a entrar en su box.

En la vuelta 65, Rahal adelantó a Ericsson por la cuarta plaza y se convirtió en el principal perseguidor de O'Ward, hasta que el piloto del AMSP -y Palou, que se había quedado a 4,3s de Herta- entraron en boxes en la vuelta 66.

Rahal y Ericsson pararon en la vuelta 67, y Ericsson no tuvo una buena salida de boxes y perdió tiempo con el piloto de RLL. De hecho, Rahal también salió por delante de O'Ward, pero estaba con neumáticos rojos y esta era una carrera de 95 vueltas. ¿Podría hacerlos durar?

Herta entró por última vez en la vuelta 68, y ahora salió 6,5 segundos por delante de Palou. Estaba detrás de Grosjean, pero el ex piloto de Fórmula 1 tendría que volver a parar pronto, ya que había dado 24 vueltas con este juego de neumáticos. Herta no estaba dispuesto a esperar y adelantó al coche de Coyne en la subida de la curva 6.

Newgarden hizo su cuarta y última parada en la vuelta 73 y montó los rojos, mientras que Grosjean entró en boxes a continuación, también con los Firestones más blandos. Salió séptimo, cinco segundos por delante de Askew y cinco segundos por detrás de Pagenaud. Esta última diferencia se redujo rápidamente, y Grosjean pasó al piloto del Penske #22 por la sexta posición en la vuelta 79. A continuación, y a menos de dos segundos de distancia, estaba Ericsson, y él también cayó ante el ataque de Grosjean con sus neumáticos rojos en la vuelta 80, antes de que el piloto de Coyne fuera por el exterior de O'Ward en la curva 3 para reclamar el cuarto lugar.

A continuación, se acercó a la cola de Rahal, cuyos rojos eran seis vueltas más antiguos, y en la curva 2, en la vuelta 84, se lanzó por el interior para conseguir la tercera posición, quedando en ese momento a nueve segundos de Palou y a 14 de Herta, aunque con sólo 11 vueltas por delante.

Mientras Grosjean seguía adelante en su misión, el líder había sufrido un momento alarmante, golpeando algo en la pista y pidiendo a su estratega y padre, Bryan Herta, que revisara su alerón delantero al pasar por la recta principal. Todo parecía estar bajo control, aunque de nuevo algunos coches doblados retrasaban a Herta y Palou. Afortunadamente para ellos, Grosjean también estaba atascado detrás de Jimmie Johnson, que había impresionado a todo el mundo durante toda la carrera, y había pasado a Hinchcliffe en la parte superior del Sacacorchos.

En la vuelta 90, en el mismo lugar, Grosjean frenó increíblemente tarde, se subió a los bordillos y golpeó a Johnson, sacando al coche de Ganassi fuera de la pista y dañando su propia sidepod izquierdo, pero salió airoso -y Johnson sobrevivió- para continuar su carga. A falta de cinco vueltas para el final, estaba a sólo 2,6 segundos de Palou, aunque se extendió un poco al lidiar con los pilotos rezagados.

Otro piloto que impresionó fue Newgarden, que hizo funcionar su estrategia de cuatro paradas y su último juego de rojos para pasar a Askew y Pagenaud en las últimas vueltas y ponerse a la cola de Ericsson.

Herta pasó finalmente por la bandera a cuadros con dos segundos de ventaja sobre Palou, que aventajaba en 1,7 segundos a Grosjean. Rahal fue cuarto, mientras que el quinto puesto de O'Ward le hizo quedarse a 35 puntos de Palou en la pelea por el campeonato a una carrera del final de la temporada, que será el próximo fin de semana en Laguna Seca.

Ericsson se mantuvo sexto por delante de Newgarden y Pagenaud, mientras que Askew fue noveno por delante de Jones.

Resultados de la carrera:

Pos. Piloto Dif. Motor Equipo
1 Colton Herta LAP 95 Honda Andretti Autosport
2 Alex Palou 19.747 Honda Chip Ganassi Racing
3 Romain Grosjean 37.087 Honda Dale Coyne Racing w/RWR
4 Graham Rahal 138.616 Honda Rahal Letterman Lanigan Racing
5 Pato O'Ward 246.972 Chevy Arrow McLaren SP
6 Marcus Ericsson 285.032 Honda Chip Ganassi Racing
7 Josef Newgarden 297.267 Chevy Team Penske
8 Simon Pagenaud 304.215 Chevy Team Penske
9 Oliver Askew 324.675 Honda Rahal Letterman Lanigan Racing
10 Ed Jones 479.944 Honda Dale Coyne Racing with Vasser Sullivan
11 Ryan Hunter-Reay 671.843 Honda Andretti Autosport
12 Scott McLaughlin 734.940 Chevy Team Penske
13 Scott Dixon 763.595 Honda Chip Ganassi Racing
14 Sebastien Bourdais 1 vuelta Chevy AJ Foyt Enterprises
15 Jack Harvey 1 vuelta Honda Meyer Shank Racing
16 Conor Daly 1 vuelta Chevy Ed Carpenter Racing
17 Jimmie Johnson 1 vuelta Honda Chip Ganassi Racing
18 Rinus VeeKay 1 vuelta Chevy Ed Carpenter Racing
19 Felix Rosenqvist 1 vuelta Chevy Arrow McLaren SP
20 James Hinchcliffe 1 vuelta Honda Andretti Steinbrenner Autosport
21 Max Chilton 1 vuelta Chevy Carlin
22 Callum Ilott 1 vuelta Chevy Juncos Hollinger Racing
23 Dalton Kellett 1 vuelta Chevy AJ Foyt Enterprises
24 Helio Castroneves 1 vuelta Honda Meyer Shank Racing
25 Alexander Rossi 2 vueltas Honda Andretti Autosport
26 Will Power 2 vueltas Chevy Team Penske
27 Takuma Sato Retiro Honda Rahal Letterman Lanigan Racing
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