Análisis

¿Qué significan los cambios de personal que hizo Mercedes en la F1?

El regreso de James Allison como director técnico de Mercedes es un gran momento en la historia de la temporada 2023 de Fórmula 1, pero también en general en uno de los principales equipos del campeonato.

James Allison, Mercedes

El viernes por la mañana, Motorsport.com reveló que Allison volverá al puesto que ocupaba anteriormente en el equipo, mientras que su sucesor Mike Elliott cambiará de función y se convertirá en el jefe técnico de la escudería.

En varios sentidos, se trata de un terreno totalmente nuevo para la moderna escudería Mercedes, ya que se encuentra en una situación tan desesperada en comparación con sus años como equipo dominante de la F1 que se ha considerado necesario un cambio importante en su personal técnico, que no ha sido capaz de recortar distancias con un plan inicial de actualización del diseño del coche, como hizo con éxito, por ejemplo, en 2021.

Y hace apenas dos semanas el jefe del equipo, Toto Wolff, declaraba públicamente que Allison no había vuelto a trabajar directamente en el proyecto del coche de F1 de Mercedes desde su papel a tiempo parcial como CTO. Esto también implicaba trabajar con el equipo de la America's Cup creado por el copropietario de Mercedes, INEOS.

Al mismo tiempo, la remodelación es muy Mercedes.

Wolff dice que el cambio se hizo a instancias de Elliott. Que Elliott sentía que "con James tenemos un gladiador en el campo y las tropas van a pasar por el fuego por él y con él". Hasta ahora no ha habido ningún comunicado de prensa oficial de Mercedes informando de que el cambio se ha realizado y se entiende que seguirá siendo así, lo que suaviza el impacto tanto para Elliott como para su organización en general. Pero el equipo quería que la noticia se conociera a su manera, concediendo a Jonathan Noble, editor de Motorsport.com para la F1, una entrevista exclusiva con Wolff.

Esto es tanto un intento de preservar su tan cacareada cultura de equipo unido como también, aparentemente, un intento de avivar su fuego y revitalizar sus fortunas en la competición de F1.

Lo que no se sabe a ciencia cierta en este momento es hasta qué punto la decisión de Elliott se tomó como reacción a la presión interna que se había ido acumulando en Mercedes, para recuperarse de haber sido desplazado de forma tan significativa de su posición a la cabeza de la F1 por el reajuste de las normas de 2022 y la vuelta a los coches de efecto suelo.

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Foto de: FIA Pool

Siempre era posible que uno de los equipos punteros perdiera su lugar a finales de 2021 con el cambio reglamentario. Pero mientras Mercedes caía dramáticamente con el W13, Red Bull mantuvo su lugar en la punta y luego se alejó una vez que el RB18 y su enfoque aerodinámico se aligeraron.

Ese concepto aerodinámico, en pleno juego con los diseños críticos de la suspensión y las piezas del tren delantero que Red Bull también ha acertado, ha demostrado ser el mejor de la nueva era. Y el equipo que se movió primero y con tanta decisión para cambiar a ese camino, Aston Martin, ha saltado hacia arriba en el orden como resultado.

Al implementar evoluciones de sus muy diferentes coches 'zeropod' y sidepods inwash a principios de 2023, Mercedes y Ferrari se arriesgaron a caer en sus posiciones actuales.

Eso acumula presión sobre la frustración y, de hecho, al final se duplica, en el sentido de que un cambio de concepto al por mayor, como Mercedes se comprometió públicamente en Bahréin, pero había estado meditando durante un tiempo antes, ahora tiene que llevarse a cabo con éxito.

Al decidir aparentemente no comprometerse a un cambio de concepto antes de 2024, Ferrari ha triplicado esa carga...

Tal vez la palabra más significativa del cambio cuidadosamente curado de Mercedes con Allison y Elliott está en la declaración de Wolff de que el cambio fue "muy impulsado por Mike Elliott como dueño del proceso". 'Dueño' sugiere que Elliott reaccionó a las deficiencias del equipo técnico de Mercedes bajo su liderazgo, pero la reacción posterior de Wolff es de nuevo muy Mercedes.

El hacha no se ha movido para Elliott en el sentido tradicional de la F1 como lo ha hecho para Mattia Binotto en Ferrari y James Key en McLaren. En su lugar, Wolff ha mantenido a Elliott a bordo, y su posición como CTO a tiempo completo refleja el valor que claramente tiene para la organización. Elliott se ocupará ahora de la mejor manera de desplegar los recursos técnicos de Mercedes desde una perspectiva global de desarrollo de la organización, y Allison trabajará directamente en cómo convertir los W14 y W15 en paquetes ganadores.

De las palabras de Wolff también se desprende una revelación secundaria, que arroja luz sobre cómo la otra gran reorganización de las reglas de la F1 -en materia financiera- ha afectado al equipo de diseño de Mercedes, que hasta ahora había tenido mucho éxito.

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Foto de: Jake Grant / Motorsport Images

El diseñador jefe, John Owen, "se convirtió en un administrador de límites de gastos", según Wolff, con "una tonelada de trabajo extra que viene con él" después de 2021. Ahora, Owen vuelve a estar más centrado en el diseño del coche, con su adjunto Giacomo Tortora trasladado a un papel de director de ingeniería y ayuda con el trabajo de la división de recursos del límite de gastos. Esto recuerda a la época en la que Aldo Costa trabajó junto a Owen y Allison en ese puesto antes de marcharse a dirigir el departamento técnico de Dallara en 2020.

Y es que se han producido grandes cambios en el departamento técnico de Mercedes durante su etapa al frente de la F1 entre 2014 y 2021: otros ingenieros fueron trasladados a puestos de gestión más altos y, quizás lo más famoso, el predecesor de Allison, Paddy Lowe, se marchó para unirse a Williams como su jefe técnico en 2017. Sin embargo, la escudería de las Flechas de Plata siguió ganando.

Ahora las cosas son muy diferentes para Allison y Wolff. No es una coincidencia que Aston lo esté haciendo tan bien después de haber contratado al ex jefe aerodinámico de Red Bull, Dan Fallows, pero también al ex jefe aerodinámico de Mercedes hasta finales de 2021, Eric Blandin, como director técnico adjunto. Así que, en lugar de reemplazar la parte superior de la pirámide, la estructura interna crítica es, metafóricamente al menos, más débil de lo que era cuando Allison entregó las riendas de director técnico de Mercedes a principios de 2021.

Eso, por lo tanto, centra la atención en este nuevo desarrollo. Mercedes está trasladando a Allison la responsabilidad que conlleva la presión de volver a ganar, pero lo ha hecho precisamente por su valor para el equipo.

Merece la pena recordar que Allison esperaba "retirarme a mi sofá para animar al equipo desde la barrera como aficionado" cuando dimitió como director técnico, queriendo evitar "convertirse en una vieja vergüenza".

Pero en lugar de eso, Wolff creó el puesto de director técnico a tiempo parcial para él y lo mantuvo en funciones, una decisión que parece estar dando sus frutos de forma significativa en estos momentos, ya que Mercedes cuenta con un director técnico contrastado para intentar revitalizar su suerte. Al mismo tiempo, el importante cambio de funciones refleja que un momento clave en el liderazgo de Wolff en Mercedes -su segundo cambio de director técnico- fue finalmente infructuoso.

Pero la explicación de Wolff sobre el valor de "gladiador" de Allison a través de Elliott refleja que Mercedes piensa que este tercer nombramiento de director técnico será una remodelación bien recibida internamente.

Allison es una figura popular y respetada entre el personal de Mercedes, y su carácter afable y detallista también es del agrado de los aficionados. Con Allison en la F1, Mercedes recupera lo que había perdido en este aspecto con la marcha de James Vowles a Williams.

Toto Wolff, Team Principal and CEO, Mercedes-AMG

Toto Wolff, director de equipo y consejero delegado de Mercedes-AMG

Foto: Sam Bloxham / Motorsport Images

Allison también tiene un gran historial en la F1. Trabajó como jefe de aerodinámica en Benetton durante los años de Michael Schumacher/Ross Brawn, luego siguió a ese superequipo hasta Ferrari y fue una parte importante de todo su período más reciente de dominio de la F1 hasta 2005.

Ese mismo año se incorporó a Renault como director técnico adjunto y consiguió otros dos títulos dobles con Fernando Alonso y la marca francesa.

Por lo tanto, el español estaba encantado cuando Allison se reincorporó a Ferrari en 2013 -primero como director técnico de chasis y luego como director técnico general- después de que su cotización y perfil aumentaran gracias a que las máquinas de Lotus diseñadas entonces bajo su dirección ganaron con Kimi Raikkonen y molestaron al Red Bull de Sebastian Vettel con Romain Grosjean.

Esa segunda etapa en Ferrari no funcionó, con Allison mucho menos involucrado en el diseño de esos coches rojos y también teniendo que lidiar con la muerte de su esposa en 2016, poco antes de dejar la Scuderia para dedicarse a su familia.

La F1 se sorprendió un poco cuando las expectativas iniciales de que podría volver a unirse a lo que volvía a llamarse Renault se convirtieron en su llegada a Mercedes para su primera etapa como director técnico en 2017.

Su trabajo en la mejora de los diseños de chasis de Mercedes, siempre considerados más débiles en general en los primeros años de la era turbo híbrida en comparación con Red Bull, pero impulsados magníficamente por el rendimiento del motor del equipo, se hizo cada vez más crítico a medida que las apuestas de la unidad de potencia se estabilizaban. Ferrari (polémicamente) y Honda (sorprendentemente) acabaron superando a Mercedes en este frente, pero Mercedes siguió ganando en la era de la carga aerodinámica ultraelevada.

Allison no dirigió el departamento técnico que produjo el W08 durante su diseño inicial al principio de esa era, pero para cuando ese período de reglas terminó en espíritu en 2020, su equipo había fabricado el W11 con su innovación DAS, un paquete que devolvió la ventaja de Mercedes a los enormes márgenes de 2014-2016.

James Allison, Technical Director, Mercedes AMG

James Allison, Director Técnico de Mercedes AMG

Foto: Steve Etherington / Motorsport Images

Ese coche seguramente pasará a la historia como una leyenda de la F1, pero ser producido en una era de estabilidad de las reglas fue seriamente impresionante, aunque por supuesto también impulsado por la desaparición de Ferrari de la contienda gracias a su "acuerdo" de diseño de motor con la FIA al inicio de 2020.

Pero el hecho de que Mercedes haya vuelto al liderazgo del departamento técnico que lo llevó a cotas de éxito en la F1 nunca antes alcanzadas y a su récord de ocho títulos consecutivos en el campeonato de constructores no significa que vaya a volver a ganar al instante.

De hecho, Allison debe galvanizar esa estructura técnica ahora alterada y luego dirigirla para hacer frente a la aplastante superioridad actual de Red Bull, recorriendo un camino conceptual que el rival de Mercedes ha trazado completamente.

Pero la convergencia siempre es probable en cualquier nueva era de reglas de diseño de la F1. Lo que fue inesperado fue que la cultura del equipo Mercedes y las decisiones en torno a la sucesión de Allison como director técnico se pusieran tan a prueba en la escudería habiendo producido dos coches pobres seguidos. Por lo tanto, una reacción como la que se ha visto hoy no podía preverse hasta que tuvo que plantearse.

Pero los próximos resultados de ese desafío inesperado para Mercedes y Wolff serán la historia de cómo evoluciona por completo un superequipo moderno de F1. O bien Mercedes ha tocado techo y no puede volver a subir tan alto a pesar de sus movimientos para corregir su caída. O bien su mala situación actual no es más que un breve bache entre capítulos ganadores.


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