Cuando Ken Block estuvo cerca de probar un F1 y por qué no se concretó

Las ondas expansivas que han golpeado en la comunidad del automovilismo tras la muerte de Ken Block han contado su propia historia sobre el impacto que causó en todos.

Ken Block (USA) en el mundial de F1, ronda 7, GP de Canadá, carrera en Montreal. Domingo 12 de junio de 2011.

Historia de la F1

Acontecimientos a lo largo de la historia de la Fórmula 1, máxima categoría del automovilismo.

Aunque el ámbito competitivo del estadounidense eran los rallies, su influencia se extendió mucho más allá del asfalto y la grava, y llegó no sólo al paddock de la Fórmula 1, sino también al resto del mundo.

Los vídeos de la Gymkhana de Block se convirtieron en leyenda, ya que su uso pionero de las redes sociales para difundir las emociones del automovilismo moderno estaba muy por delante de todo lo que los organizadores de campeonatos, equipos o pilotos estaban haciendo en ese momento.

El ex campeón del mundo de F1 Jenson Button resumió a la perfección los sentimientos de mucha gente ante el fallecimiento de Block.

"Estoy conmocionado por el fallecimiento de Ken Block", publicó Button en sus redes sociales. "Un talento que hizo mucho por nuestro deporte. Era un verdadero visionario con su propio estilo y una sonrisa contagiosa. Nuestro deporte ha perdido hoy a uno de los mejores, pero sobre todo a un gran hombre".

El impacto de Block y su estatus de superestrella fue tal que hace una década Pirelli, el proveedor de neumáticos de la F1, llegó a allanar el camino para que el estadounidense pudiera probar adecuadamente un monoplaza de la máxima categoría, antes de que los planes se vinieran abajo.

Pirelli había trabajado extensamente con Block en el WRC y, después de hacer su regreso a la F1 en 2011, vio la oportunidad de organizar una prueba en un F1 para Block para ayudar a resaltar su presencia global en dos de las principales categorías del automovilismo mundial.

A partir de una pregunta original formulada por Rafael Navarro, entonces jefe de Pirelli en relaciones con los medios de comunicación del deporte motor en Estados Unidos, sobre la posibilidad de un test de F1, fue su entonces jefe de deporte motor global, Paul Hembery, quien puso en marcha las ruedas para idear un plan.

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Michael Schumacher, entonces piloto de Mercedes en la F1, junto a Ken Block en el fin de semana del GP de Canadá de 2011.

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Gracias a que Pirelli había llegado a un acuerdo con Toyota para utilizar su TF109 de dos años de antigüedad durante 2011 para ayudar a su trabajo de desarrollo, había un coche a disposición.

Y se fijó una fecha: Pirelli planeaba un test de tres días en Monza en agosto de 2011. En los dos primeros días de pruebas, Lucas di Grassi, piloto de test de Pirelli, se encargaría de los neumáticos, antes de ceder el volante a Block para el último día.

Todo se concretó y Pirelli anunció el test de Block en el Gran Premio de Canadá, donde se mostró entusiasmado con la oportunidad.

En su comparecencia en el paddock de Montreal, Block dijo: "Nunca imaginé que algo así pudiera estar disponible".

"Pero Pirelli vio la idea de hacer algo único y diferente conmigo. Han sido un gran socio mío en todo lo que he hecho, así que es algo que para mí es un sueño hecho realidad. Tengo muy poca experiencia en asfalto con un monoplaza, así que será una gran experiencia de aprendizaje para mí."

Ken Block

Ken Block

Foto de: JEP / Motorsport Images

Sin embargo, para Block la prueba no se limitaba a tener la experiencia de conducir un coche de F1, ya que tenía la idea de hacer algunas acrobacias al estilo Gymkhana.

Hablando con él en Montreal sobre esa posibilidad, Block sonrió: "Voy a ver cómo puedo convencerlos. Evidentemente, es un coche muy caro, pero he hecho algunas preguntas y me han mirado raro. Veré lo que es posible".

Unas semanas después del fin de semana del GP de Canadá, Block viajó a la sede de Toyota en Colonia, Alemania, para sus preparativos para la prueba.

El plan de ese día era que condujera en el simulador de F1 para que pudiera acostumbrarse a la velocidad y a las exigencias, sobre todo porque no había pilotado antes un monoplaza del máximo nivel, además de realizar el ajuste de la butaca para la prueba.

Y fue ahí donde Toyota y Block encontraron un escollo. Aunque su estatura de 1,83 metros no era un obstáculo total, ya que muchos pilotos de F1 han sido más altos, su complexión y la forma de su cuerpo -y especialmente la longitud de sus piernas- eran mucho más un problema.

No olvidemos que el TF109 había sido diseñado para los mucho más bajos Jarno Trulli y Timo Glock.

Aunque Block podía sentarse dentro del coche para estar por debajo de los requisitos del aro antivuelco, al hacerlo sus piernas estaban colocadas de tal forma que bloqueaban el movimiento del volante.

Toyota estudió la posibilidad de hacer algunos ajustes en el coche para tratar de ayudar pero, con el tiempo apremiando, unas semanas más tarde tuvo que abandonar los planes para que Block pudiera salir a la pista en agosto.

Pirelli siguió presionando para encontrar alternativas, e incluso miró qué opciones había en los coches de la generación anterior, pero fue en vano.

"No nos dimos por vencidos", dijo hoy Hembery, mientras reflexionaba sobre sus recuerdos de trabajar con Block.

"Pero el nivel de modificaciones iba a ser demasiado grande. Hay que tener en cuenta que, en aquel momento, Toyota se estaba retirando (había dejado la F1 a finales de 2009). No tenían la fuerza que tenían antes. Así que nuestra capacidad para hacer esos cambios era demasiado limitada".

"Lamentablemente, al final no pudimos hacerlo. Sé lo decepcionado que estaba Ken, porque era un buscador de emociones. La oportunidad de hacer algo así era una vez en la vida, y eso tristemente no llegó a suceder".

Hembery cree que si la prueba se hubiera llevado a cabo, podría haber sido un gran momento para que la F1 llegara a nuevos públicos en un momento en el que la serie no sintonizaba tanto con la generación más joven como ahora.

De hecho, en el GP de Canadá, Hembery tuvo que luchar mucho para conseguir un pase para Block en la parrilla porque la F1 no estaba tan convencida de que fuera un piloto de renombre como para justificarlo.

Tras conseguir las credenciales necesarias y estar en la parrilla, los aplausos de los aficionados y el hecho de que los mecánicos lo acosaran para hacerse fotos, demostraron a Hembery que era exactamente la persona que la F1 necesitaba y que el test ayudaría a la categoría.

"Hay que tener en cuenta que cuando llegamos a este deporte, la F1 estaba un poco gastada y era un poco formal", dijo Hembery. "No había mucha acción en la pista".

"Así que creo que Ken hubiera sido sensacional haciendo algo un poco diferente, llevando un coche de F1 al estilo de Ken por la pista, descubriendo cómo podía deslizarlo y hacerlo funcionar de la forma en que él lo conduciría".

"Habría sido muy divertido. Y, obviamente, lo sentimos mucho por no haberlo podido hacer".

Podium: Winner Ken Block, Hoonigan Racing

Podio: Ganador Ken Block, Hoonigan Racing

Foto de: FIA World Rallycross

Aunque la marcha de Hembery de Pirelli hace unos años ha significado que su camino no se cruzara con Block tanto recientemente como solía hacerlo, eso no ha bloqueado la sensación de conmoción por su fallecimiento.

"Ken sólo quería divertirse e ir al límite", añadió Hembery. "Era uno de los grandes buscadores de emociones que buscaba maximizar su amor y pasión por los rallies y por hacer derrapar un coche. Era el mejor showman".

"Además, no tenía bordes. No tenía ego. Era como tu amigo del bar: un tipo que se divertía. Siempre salías riendo, bromeando y sonriendo cuando estabas con Ken. Estoy destrozado".

Ken Block

Ken Block

Foto de: Audi Communications Motorsport

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