Cómo la alta tecnología ha cambiado a los ingenieros de carrera en F1

El trabajo de un ingeniero de carreras de Fórmula 1 solía consistir en recoger los comentarios de un piloto y traducirlos en modificaciones en el coche.

Cómo la alta tecnología ha cambiado a los ingenieros de carrera en F1

Sin embargo, ahora se ha transformado en una función muy compleja. Requiere de una persona que no sólo se ocupe del aspecto del piloto, sino que esté en la cima de una cadena de comunicación que incluye el muro de boxes, el garaje y las operaciones remotas de la fábrica para ofrecer análisis en tiempo real.

En pocas palabras, un ingeniero de carrera es ahora una interfaz para el piloto alimentada por datos en tiempo real.

Las recientes carreras en Rusia y Turquía, que se vieron afectadas por las condiciones meteorológicas y en las que los ingenieros de carrera y los pilotos tuvieron que tomar decisiones críticas sobre la marcha, pusieron de manifiesto la importancia de la relación entre los pilotos y su muro de boxes.

Esas fueron las pruebas perfectas de cómo un ingeniero debe actuar como canal de toda la información adicional que recibe, tanto del piloto en el coche, como de los estrategas, expertos en meteorología y analistas de datos, ya sea desde el circuito o desde la base del equipo en otro país.

Los mensajes de radio que escuchamos en casa gracias a la transmisión de televisión son sólo la punta del iceberg cuando se trata de entender el éxito, pero también de los fracasos de esa relación entre piloto e ingeniero.

No se trata, ni mucho menos, de una relación unidireccional en la que el ingeniero recibe información del piloto para ajustar mejor el coche. Ahora se trata de un diálogo constante, y su papel es prácticamente el de ser la columna vertebral de un fin de semana exitoso durante cada momento de la acción en pista.

Laurent Mekies, director de carrera de Ferrari, en conferencia de prensa.

Laurent Mekies, director de carrera de Ferrari, en conferencia de prensa.

Photo by: FIA Pool

Para el director de carrera de Ferrari, Laurent Mekies, que ha colaborado anteriormente para Arrows, Minardi, Toro Rosso y la FIA, el trabajo de un ingeniero de carrera es mucho más proactivo ahora en comparación con hace una década.

"La mayor evolución en este papel ha sido la de entrenador de pilotos", dijo a Motorsport.com.

Hace quince o veinte años, un ingeniero de pista difícilmente habría podido dar a un piloto los consejos de conducción que puede dar hoy, porque no existían los datos en tiempo real de los que disponemos actualmente".

"La Fórmula 1 ha evolucionado mucho. El nivel de análisis y estimaciones en tiempo real de hoy nos permite un conocimiento mucho más profundo de los neumáticos. También podemos leer muchos más parámetros en tiempo real, y en general hay más sensores en el coche”.

"Esto nos permite interpretar los datos que recibimos del coche en tiempo real y obtener información que luego se transmite al piloto".

La expansión de los equipos de F1, y este posicionamiento del ingeniero de carrera como un embudo para toda la información que llega al piloto desde diversas partes externas, significan que las líneas de comunicación son el rey.

Si se comete un error en este proceso, y se deja que una información falsa se filtre en el sistema, eso puede significar la diferencia entre un resultado potencialmente brillante o un completo fracaso.

Las mayores complicaciones de una función ampliada es que la formación en materia de comunicación es imprescindible, así como el análisis constante del rendimiento.

"Cada equipo tiene sus propios procedimientos de comunicación, que va más allá de la aptitud del ingeniero individual", dice Mekies.

"Hacemos algunas pruebas, además de que hay una formación específica. Después de los fines de semana de carrera, escuchamos y reanalizamos tanto las comunicaciones que se oyen por radio entre el ingeniero y el piloto, como las que se producen en la cadena de comunicación interna”.

“Si ponemos como ejemplo Sochi, esta información incluía las previsiones meteorológicas, las condiciones de los neumáticos de todos los pilotos en la pista, información sobre el coche y el ritmo de vuelta de los rivales, y todos los datos que se obtienen en tiempo real”.

"Es una cadena de mando que se combina con protocolos de comunicación, flujos de diálogo y decisiones que pasan del garaje remoto, al garaje en la pista, al muro de boxes y finalmente al piloto. Necesitamos un tiempo de discusión, decisión y comunicación".

Pero hay un aspecto que debe ajustarse a la completa preferencia de un individuo: lo que le gusta y quiere oír un piloto.

Toto Wolff, CEO del equipo Mercedes, con sus colegas en el muro de pits.

Toto Wolff, CEO del equipo Mercedes, con sus colegas en el muro de pits.

Photo by: Steve Etherington / Motorsport Images

Cada ingeniero de pista acaba desarrollando su propio enfoque a la hora de encarar su papel, tratando de casar el flujo de información con el carácter de la persona que está en el monoplaza.

Mekies añade: "No todos los pilotos quieren la misma cantidad de información. No todos la quieren al mismo tiempo, ni todos la quieren de la misma manera”.

"Hay pilotos que quieren que se les motive, otros que prefieren que se les deje en paz. Hay quienes preguntan constantemente por los tiempos de vuelta, y esa información les sirve como punto de referencia, digamos que les da una potencia extra. Pero hay otros que prefieren un enfoque más silencioso, con las comunicaciones reducidas al mínimo”.

"Pero la relación entre el ingeniero y el piloto es fundamental en este frente, y es necesario entender el enfoque correcto para ofrecer al piloto en las mejores condiciones”.

"La forma de comunicarse, así como el tono del lenguaje, tiene que entenderse en su contexto. A veces, un diálogo que parece más excitado está dirigido a la personalidad del conductor, y a entregarle lo que necesita para rendir de la mejor manera".

Pero al igual que los pilotos están bajo presión para entregar todo en la pista sin errores, también hay una tolerancia mínima de que las cosas salgan mal que se espera del pitwall. El trabajo de un ingeniero de carrera no es fácil.

"No es un papel para los pusilánimes", explica Mekies. "El reto es cometer menos errores que los demás, porque todo el mundo los comete".

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